A fase preliminar do Campeonato Carioca de 2021 começa no dia 16 de janeiro. Seis equipes participarão desta etapa e apenas duas vão avançar para a fase seguinte, onde os grandes clubes estarão. São elas: Cabofriense, Friburguense, Americano, América, Nova Iguaçu e Sampaio Correa. 

A previsão é de que a primeira fase termine em 25 de fevereiro, uma quinta-feira, um dia após a última rodada do Campeonato Brasileiro de 2020. A segunda fase deve iniciar já no fim da mesma semana, nos dias 27 e 28, mas será que os grandes clubes terão seus times principais em campo?

Vale lembrar que em fevereiro do próximo ano já terão início as primeiras fases da Copa do Brasil, Sul-Americana e Libertadores, que acontecerão concomitantemente à disputa do Carioca. Logo, existe a chance dos clubes colocarem times alternativos nos primeiros jogos do Estadual do Rio.